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A Moonshot for the Middle East and North Africa

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Nov 20, 2018 / 0 Comments
 

The Middle East and North Africa (MENA) Region needs to reinvent its economic model to meet the aspirations of its people. It needs a new vision – one that’s built around a shift towards a promising future, while being cognizant of the fundamental challenges of today. In recent years, the region has witnessed the devastating effects of the unmet expectations and unrealized aspirations of its population, especially youth. There is now an immediate need for a new compact with the youth, where the State engages more effectively, and promotes more innovative, leading-edge, creative, and ambitious solutions and policies.

 

 By 2050,  MENA will have to create roughly 300 million new jobs due purely to demographic trends. This large youth population entering the labor market could be a source of innovation and economic transformation, but a bold and ambitious effort is needed to remove the accumulated obstacles. In most regions, education offers a way up the social and economic ladder. But in the Arab World, university graduates are frustrated to find that they are even more likely to be jobless than those with less education. In Egypt about 30% of youth with a university degree are unemployed, and the figure for Tunisia is closer to 40%.

 

The answer to harnessing the potential of the youth in the Arab World lies just at their fingertips – in their smartphones. While youth in the OECD enjoy access to services and goods online and can easily transfer money virtually, most Arab youth are left out in the cold by over-regulated telecommunications systems that have not kept pace with rapid change sweeping the globe.

 

Youth in the MENA are digitally savvy, hyperactive on social media, and have more mobile phones than youth elsewhere. This gaping mismatch between a vast reservoir of digital potential and lack of access to quality internet and digital money is robbing the Arab World and its youth of huge opportunities to boost economic growth, open new businesses, and create jobs.  

 

So, what can be done?  We would like to challenge the countries of MENA to dedicate themselves to their own “moonshot” to liberate the digital futures of their millions of tech-savvy youth. Just as US President John F. Kennedy set a goal in 1961 to put a man on the moon by the decade’s end, the governments of the Arab World should commit themselves to their own moonshot.  

 

A MENA moonshot would focus on two concrete and achievable goals by 2021. First, MENA countries must create a modern broadband internet that covers all regions, including those that are lagging economically. Second, countries must develop an infrastructure and regulatory apparatus that supports money transfer digitally through mobile devices and the internet. The money transfer infrastructure could be provided by telecom companies, banks, and other operators.

 

It is time for MENA countries to catch up to the digital age and allow their youth to take advantage of the opportunities in the New Economy.

 

Of course, boosting online access and enabling mobile payments system will not solve all the Arab World’s problems or completely satisfy the aspirations of its youth. But a MENA moonshot could unite the authorities with young people behind a common goal, and transform the way that governments, companies, civil society, and young entrepreneurs conduct business and collaborate online. One big answer to boosting jobs and growth in MENA lies just within the grasp of the millions of youth who text, Whatsapp, Instagram, Facebook and tweet every day. It is time for Arab youth to have an equal chance for online success, and move from social conversations to the creation of wealth.

 

This is where our effort and energy will go, for we firmly believe that the MENA countries must set a far-reaching goal for themselves; not only close the gap in human capital but leapfrog to a prosperous, peaceful and stable future that meets the expectations and aspirations of its young people.

 

Ferid Belhaj is the World Bank Vice President for the Middle East and North Africa Region

Rabah Arezki is the World Bank Chief Economist for the Middle East and North Africa Region

Ferid Belhaj

Ferid Belhaj a pris ses fonctions de vice-président du Groupe de la Banque mondiale pour la Région Moyen-Orient et Afrique du Nord le 1er juillet 2018. Au cours des 15 mois précédant cette nomination, il était chef de cabinet du président du Groupe de la Banque mondiale.

 

De 2012 à 2017, il a dirigé, depuis Beyrouth, les activités de la Banque mondiale au Liban, en Syrie, en Jordanie, en Iraq et en Iran. À ce poste, il a piloté les travaux de la Banque sur la crise des réfugiés syriens et ses conséquences dans la région. M. Belhaj a notamment impulsé la création de nouveaux instruments de financement destinés à aider les pays accueillant des personnes déplacées, l’intensification des efforts déployés par la Banque pour soutenir la reconstruction et le relèvement de l’Iraq pendant et après l’invasion de Daech, ainsi que l’accroissement de ses financements en faveur du Liban et de la Jordanie. 

 

Il était auparavant directeur de la Région Pacifique (2009-2012), pour laquelle il a élaboré une stratégie régionale qui a permis d’augmenter considérablement l’aide de la Banque mondiale aux petits États et États fragiles et de triper les financements de l’Association internationale de développement (IDA), l’institution du Groupe de la Banque mondiale qui accorde des crédits sans intérêt et des dons aux pays à faible revenu.

 

Représentant spécial de la Banque mondiale auprès de l'Organisation des Nations Unies à New York de 2007 à 2010, M. Belhaj a collaboré avec de multiples organismes de l’ONU sur divers programmes portant principalement sur le changement climatique, les objectifs du Millénaire pour le développement, les États fragiles ou sortant d’un conflit et les crises financière et alimentaire mondiales. 

 

Entre 2002 et 2007, il a été responsable des opérations de la Banque mondiale pour le Maroc et a contribué à instaurer un dialogue renouvelé et diversifié avec l’un des pays à revenu intermédiaire les plus performants.

 

Entré à la Banque mondiale en 1996 comme conseiller juridique senior au sein du Département juridique, M. Belhaj a géré de nombreux projets de réforme judiciaire. Il a également exercé la fonction de conseiller juridique pour plusieurs pays, dont l’Égypte, le Maroc, l’Iran, l’Algérie et la Thaïlande.

 
 
 
Rabah Arezki

Économiste en chef
 

Rabah Arezki est l’économiste en chef de la Banque mondiale pour la Région Moyen-Orient et Afrique du Nord. Avant d’occuper ces fonctions, il était chef du service Matières premières du Département des études du Fonds monétaire international (FMI). Durant sa carrière, il a également été chargé de recherche principal à la John F. Kennedy School of Government de l’université Harvard, chercheur non-résident à la Brookings Institution et à l’université d’Oxford, expert auprès du Consortium pour la recherche économique en Afrique et chercheur à l’Economic Research Forum.

M. Arezki possède la double nationalité algérienne et française ; diplômé de l’École nationale de la statistique et de l’administration économique (ENSA) de Paris, il est titulaire d’une maîtrise de l’université Paris 1 Panthéon-Sorbonne et d’un doctorat en économie de l’Institut universitaire européen de Florence.

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